De belangrijkste man in tennis

De man verdient blijvende aandacht: Jack Kramer. Hij is de nummer 43 op de MasterTennis GOAT-lijst van 2022. En vooral is hij een van de belangrijkste mensen uit de geschiedenis van het tennis. Kramer is drievoudig Grand Slam winnaar in het enkelspel, in de jaren 1946 en 1947. Maar nog grotere verdiensten voor het tennis had hij buiten de baan. Met een invloed die reikt tot op de dag van vandaag.

Na zijn eigen tenniscarrière begon Jack Kramer in het begin van de jaren ’50 de World Tennis Inc. Tours, waarvan hijzelf de promoter werd. Hij contracteerde alle grote sterren uit die tijd voor zijn professionele world tour. Aan het einde van het decennium bestond zijn tour uit 15 toernooien in Australië, Noord Amerika en Europa en behoorden zijn spelers tot de best betaalde sporters ter wereld, vergelijkbaar met de meest verdienende professionele basketballers.

Ondertussen wilde Kramer af van de scheiding tussen professioneel tennis en amateurtennis. In 1960 wist hij daarover een stemming af te dwingen bij de International Tennis Federation. Maar de tijd was nog niet rijp voor een grote verandering. Zijn voorstel voor ‘open tennis’ haalde het net niet. Kramer gaf echter niet op. In 1968 werd de scheiding alsnog opgeheven. Vanaf dat moment konden profs en amateurs meedoen aan dezelfde toernooien. De Open Era was geboren.

Kramer wilde nog meer veranderingen. Twee jaar later, in 1970, bedacht hij de Grand Prix Tennis Circuit. Dat was een reeks van toernooien waarbij prijzengeld en punten te verdienen waren, met als apotheose een slottoernooi voor de beste spelers. Inderdaad, een bekende formule: de voorloper van de huidige ATP Tour en van de Tour Finals.

In 1972 was Kramer mede oprichter van de Association of Tennis Professionals, de ATP, waarvan hij zelf de eerste voorzitter werd. In die tijd was hij tevens een gewaardeerd en deskundig tenniscommentator bij de BBC. Maar die rol van commentator moest hij opgeven in 1973.

In dat jaar was Kramer als voorzitter van de ATP verantwoordelijk voor de boycot van Wimbledon door 83 spelers. Die was een solidariteitsactie van die spelers op de uitsluiting door de ITF van Niki Pilic voor deelname aan Wimbledon, omdat Pilic had geweigerd om Davis Cup te spelen voor zijn land. De boycot was tegen het zere been van de ITF, de BBC en van Wimbledon, maar betekende wél de doorbraak van de ATP als invloedrijke spelersvakbond.

Toenmalig Amerikaans tennisjournalist Bud Collins zette deze gebeurtenis in historisch perspectief: “The boycott made the ATP. The players’ message to the ITF was clear: they were finally united in an organization to influence their own destiny.”

In de tegenwoordige tijd bestaat de ATP nog steeds. De bond organiseert de ATP Tour in samenwerking met de toernooiorganisatoren. Maar er is ook kritiek op de ATP, vanwege de vermeend afnemende invloed van de spelers op de Tour, wat in 2021 heeft geresulteerd in de oprichting van de Professional Tennis Players Association, door Novak Djokovic en Vasek Pospisil. Maar die PTPA lijkt niet echt van de grond te komen. Zou Jack Kramer zich omdraaien in zijn graf dat ‘zijn’ ATP wordt bekritiseerd? Of zou hij de PTPA zien als een doorontwikkeling van zijn initiatief voor een invloedrijke spelersvakbond? Dat zal altijd een vraag blijven.

Ook buiten het tennis was Kramer een ondernemer, met succes op zakelijk vlak. Hij richtte twee golfbanen en een tennisclub op, The Jack Kramer Club in California. Pete Sampras was daar ooit lid. En de club bestaat vandaag de dag nog steeds. Tevens was hij de naamgever van het meest verkochte tennisracket aller tijden, de Wilson Jack Kramer Autograph.

Jack Kramer overleed op 12 september 2009, op 88-jarige leeftijd. Hij was een man aan wie de tenniswereld veel aan te danken heeft, de aartsvader van het moderne proftennis.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s